Neurocriminologia: cos’è, sottodisciplina emergente della biocriminologia

La neurocriminologia è una sottodisciplina emergente della biocriminologia e della criminologia che applica tecniche e principi di brain imaging delleneuroscienze per comprendere, prevenire e prevenire il crimine.

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Concetto

Sebbene il crimine sia in parte un problema sociale e ambientale, l’idea principale alla base della neurocriminologia (nota anche come neurodiritto) è che la condizione del cervello di un individuo spesso deve essere inclusa nell’analisi per una comprensione completa. Ciò può includere condizioni come tumori cerebrali, psicosi, sociopatia, sonnambulismo e molti altri. Le teorie devianti sul cervello hanno sempre fatto parte della biocriminologia, che spiega il crimine con ragioni biologiche. La neurocriminologia è diventata mainstream negli ultimi due decenni, poiché i biocriminologi contemporanei si concentrano quasi esclusivamente sul cervello grazie ai notevoli progressi delle neuroscienze.Anche se la neurocriminologia è ancora in contrasto con le tradizionali teorie sociologiche del crimine, sta diventando sempre più popolare nella comunità scientifica.

Origini

Le origini della neurocriminologia risalgono a uno dei fondatori della criminologia moderna, lo psichiatra e medico carcerario italiano del XIX secolo Cesare Lombroso, le cui convinzioni che il crimine avesse avuto origine da anomalie cerebrali erano in parte basate su teorie frenologiche sulla forma e le dimensioni della testa umana. Lombroso ha condotto un’autopsia su un serial killer e stupratore, che aveva un’insolita rientranza alla base del cranio. Lombroso ha scoperto una parte cava nel cervello dell’assassino dove dovrebbe esserci il cervelletto. La teoria di Lombroso era che il crimine avesse origine in parte da una fisiologia cerebrale anormale e che i criminali violenti dovessero risalire a tipi umani meno evoluti identificabili da caratteristiche fisiche simili a scimmie. I criminali, credeva, potevano essere identificati da tratti fisici, come una grande mascella e una fronte inclinata. I neuroscienziati contemporanei svilupparono ulteriormente la sua idea che la fisiologia e le caratteristiche del cervello sono alla base di tutti i crimini.Dr. Adrian Raine , presidente del dipartimento di criminologia dell’Università della Pennsylvania. È stato il primo a condurre studi di imaging cerebrale su criminali violenti.

Studi importanti

Molti studi recenti hanno rivelato che a volte le anomalie strutturali e funzionali sono così evidenti che chiunque può vederle. Alcuni criminali violenti, tuttavia, presentano sottili anomalie strutturali o funzionali e anche i neuroradiologi di grande esperienza non sono in grado di rilevare immediatamente queste irregolarità. Tuttavia, le anomalie possono essere rilevate utilizzando l’imaging cerebrale e strumenti analitici all’avanguardia.

Studi neurofisiologici

Gli studi sulle carenze strutturali suggeriscono che le persone che si comportano costantemente in modo antisociale hanno cervelli strutturalmente compromessi. Le anomalie possono essere di carattere generale o interessare regioni specifiche del cervello che controllano le emozioni, l’aggressività o sono responsabili di decisioni etiche:

Basso numero di neuroni nella corteccia prefrontale . Uno studio del 2000 ha stabilito che le persone con una storia di comportamento antisociale persistente avevano una riduzione dell’11% del volume della materia grigia nella corteccia prefrontale, mentre il volume della materia bianca era normale. Allo stesso modo, uno studio di meta-analisi del 2009, che ha riunito i risultati di 12 studi anatomici di imaging cerebrale condotti su popolazioni di autori di reato, ha rilevato che la corteccia prefrontale del cervello è effettivamente strutturalmente compromessa nei criminali.

Amigdala sottosviluppata . Due studi hanno scoperto che sia l’amigdala sinistra che quella destra sono danneggiate negli psicopatici. Gli psicopatici avevano una riduzione media del 18% del volume dell’amigdala destra.

Cavum septi pellucidi malsviluppo . Uno studio del 2010 ha suggerito che le persone con cavum septi pellucidi erano inclini a psicopatia, disturbo antisociale di personalità e avevano più accuse e condanne per reati. Questo malsviluppo cerebrale era particolarmente legato a un comportamento antisociale che durava tutta la vita, cioè uno sconsiderato disprezzo per se stessi e per gli altri, mancanza di rimorso e aggressività.

Ippocampo destro più grande . Uno studio del 2004 ha suggerito che l’ippocampo destro degli psicopatici che controlla parzialmente le emozioni e regola l’aggressività era significativamente più grande di quello sinistro. Questa asimmetria era vera anche nelle persone normali, ma era molto più evidente negli psicopatici.

Aumento del volume dello striato . Uno studio del 2010 ha rilevato che gli individui psicopatici hanno mostrato un aumento del 10% del volume dello striato.

Danni causati da corpi estranei. Un gran numero di studi sui danni strutturali causati da oggetti estranei mostra in modo convincente che gli adulti che soffrono di lesioni alla testa che danneggiano la corteccia prefrontale mostrano un comportamento impulsivo e antisociale che non è conforme alle norme della società. Ci sono un certo numero di famose storie di vita che mostrano la stessa connessione causale. Ad esempio, P. Gage era un gentiluomo rispettato, benvoluto e responsabile. Nel 1848 a causa di un incidente edile subì un grave danno cerebrale quando un’asta metallica spinta da un esplosivo gli entrò nella guancia inferiore sinistra ed uscì dalla parte medio-alta della testa. Gage guarì rapidamente. Dopo quell’incidente, tuttavia, divenne irregolare, irrispettoso e volgare. Gage era stato trasformato da una persona ben controllata e rispettata a un individuo con tratti psicopatici.

Danno da tumori . C’è anche un certo numero di famosi casi criminali statunitensi che dimostrano che il danno al cervello causato dai tumori può provocare la stessa trasformazione del danno causato da corpi estranei.

Charles Whitman, ad esempio, era un giovane che studiava ingegneria architettonica all’Università del Texas. Whitman non aveva precedenti di violenza o criminalità. Da bambino, ha segnato 138 nel test del QI di Stanford-Binet, piazzandosi nel 99° percentile. Era un Eagle Scout, si offrì volontario come capo scout e prestò servizio nel Corpo dei Marines. Nel 1966 Whitman uccise inaspettatamente sua madre e sua moglie, salì sul campanile dell’Università del Texas, ad Austin, e sparò con un fucile contro gli studenti sottostanti. Ha ucciso 15 persone e ne ha ferite altre 31 prima che gli agenti di polizia gli sparassero. Whitman nella sua nota finale si è lamentato dell’incapacità di controllare i suoi pensieri e ha richiesto un’autopsia, che ha rivelato un tumore al cervello nella regione dell’ipotalamo del suo cervello, una crescita che, alcuni hanno ipotizzato, ha messo sotto pressione la sua amigdala.

Un altro esempio potrebbe essere Michael Oft. Oft era un insegnante in Virginia che non aveva precedenti di comportamento psichiatrico o deviante. All’età di quarant’anni, il suo comportamento è improvvisamente cambiato. Iniziò a frequentare sale massaggi, collezionare materiale pedopornografico, abusare della figliastra e presto fu dichiarato colpevole di molestie su minori. Il signor Oft ha optato per un programma di trattamento per pedofili, ma non ha potuto resistere alla richiesta di favori sessuali da parte del personale e di altri clienti del centro di riabilitazione. Un neurologo ha consigliato una scansione cerebrale, che ha mostrato un tumore che cresceva alla base della sua corteccia orbitofrontale, comprimendo la regione prefrontale destra del suo cervello. Dopo che il tumore è stato rimosso, l’emozione, il comportamento e l’attività sessuale del signor Oft sono tornati alla normalità. Ma dopo diversi mesi di comportamento normale, il signor Oft ha ripreso a collezionare materiale pedopornografico. I neurologi hanno scansionato nuovamente il suo cervello e hanno scoperto che il tumore era ricresciuto. Dopo il secondo intervento chirurgico di rimozione del tumore, il suo comportamento è stato del tutto appropriato.

Studi neurofunzionali

Analogamente agli studi neurofisiologici, il neurofunzionale ha dimostrato che i cervelli di criminali e psicopatici non solo sono strutturati in modo diverso, ma operano anche in modo diverso. Come puoi vedere di seguito, sia le anomalie strutturali che quelle funzionali tendono a colpire le stesse aree del cervello. Queste le principali anomalie riscontrate:

Mancanza di attivazione nella corteccia prefrontale . Numerosi studi hanno replicato l’osservanza secondo cui il cervello dei criminali violenti mostrava una significativa riduzione del metabolismo prefrontale del glucosio.

Attività ridotta nell’amigdala . Uno studio ha rilevato che gli individui con alti punteggi di psicopatia hanno mostrato una ridotta attività nell’amigdala durante il processo decisionale emotivo e morale personale.

Cingolato posteriore disfunzionale . Due studi hanno rilevato che il cingolo posteriore funziona male negli psicopatici criminali adulti e nei pazienti aggressivi.

Flusso sanguigno cerebrale ridotto nel giro angolare . Un paio di studi hanno riscontrato una riduzione del flusso sanguigno cerebrale nel giro angolare di assassini e criminali impulsivi e violenti.

Maggiore attivazione delle regioni limbiche sottocorticali . Uno studio del 1998 ha mostrato una maggiore attivazione delle regioni limbiche subcorticali di due gruppi di assassini reattivi e proattivi, specialmente nell’emisfero destro più “emotivo” del cervello.

Disturbi funzionali dell’ippocampo e del suo giro paraippocampale . Numerosi studi suggeriscono che questa regione del cervello non funziona correttamente negli omicidi e nei criminali violenti in generale.

Libero arbitrio

A differenza del padre fondatore della criminologia, Cesare Lombroso, che pensava che il crimine fosse fondamentalmente biologico nella sua origine e che i criminali mancassero del tutto di libero arbitrio, i neurocriminologi contemporanei sembrano adottare l’approccio della via di mezzo. Non sostengono che i soli fattori biologici causino problemi comportamentali, ma riconoscono che il comportamento deriva dall’interazione tra biologia e ambiente. Alcuni autori, tuttavia, sono più deterministi nelle loro opinioni. Come scrive il neuroscienziato di Stanford David Eagleman :“Il libero arbitrio può esistere (potrebbe semplicemente essere al di là della nostra scienza attuale), ma una cosa sembra chiara: se il libero arbitrio esiste, ha poco spazio in cui operare. Può al massimo essere un piccolo fattore che cavalca un vasto reti neurali modellate dai geni e dall’ambiente. In effetti, il libero arbitrio può finire per essere così piccolo che alla fine pensiamo a prendere decisioni sbagliate nello stesso modo in cui pensiamo a qualsiasi processo fisico, come il diabete o le malattie polmonari”.

Uso legale

Le squadre di difesa legale degli Stati Uniti utilizzano sempre più le scansioni cerebrali come prova attenuante nei processi contro criminali violenti e autori di reati sessuali. Vedi Neurolaw per ulteriori informazioni. Ecco alcuni dei casi più famosi:

Herbert Weistein

Nel 1991, un dirigente pubblicitario di sessantacinque anni senza precedenti di crimini o violenze dopo una discussione strangolò sua moglie, aprì la finestra e la gettò fuori dal loro appartamento al 12° piano. La sua squadra di difesa ha eseguito una scansione cerebrale strutturale utilizzando la risonanza magnetica e la scansione PET. Le immagini mostravano un grosso pezzo mancante dalla corteccia prefrontale del cervello, cioè, una cisti subaracnoidea stava crescendo nel suo lobo frontale sinistro. Il team di difesa ha utilizzato queste immagini per sostenere che Weinstein aveva una ridotta capacità di regolare le sue emozioni e prendere decisioni razionali. La squadra è andata con una difesa per follia, e l’accusa e la difesa hanno accettato una dichiarazione di omicidio colposo. Di conseguenza, Weinstein è stato condannato a sette anni in contrasto con la condanna a venticinque anni che avrebbe scontato se fosse stato condannato per omicidio di secondo grado.

Antonio Bustamano

Bustamante era un adolescente ben educato che improvvisamente all’età di 22 anni divenne un criminale in carriera. I suoi crimini includevano furto, violazione di domicilio, reati di droga e rapina. Nel 1990 Bustamante fu accusato di omicidio. Il team di difesa ha scoperto che il cliente aveva subito un trauma cranico da un piede di porco all’età di vent’anni. Il comportamento di Bustamante è cambiato radicalmente in seguito, trasformandolo da un individuo normale in un criminale impulsivo ed emotivamente labile. La squadra di difesa ha scansionato il cervello del suo cliente, che ha rivelato un malfunzionamento della corteccia prefrontale. Alla fine la giuria ha ritenuto che il cervello di Bustamante non fosse normale e lo ha risparmiato dalla pena di morte.

Donta Pagina

Nel 1999, Page ha rapinato, violentato e ucciso una studentessa a Denver. Successivamente è stato riconosciuto colpevole di omicidio di primo grado ed è stato candidato alla pena di morte. Il professor A. Raine dell’Università della Pennsylvania era un testimone esperto per la difesa e ha portato Page in un laboratorio per valutare la sua funzione cerebrale. Le scansioni di imaging cerebrale hanno rivelato una netta mancanza di attivazione nella corteccia prefrontale ventrale. Il professor Raine ha sostenuto una spiegazione biologica profondamente radicata per la violenza del signor Page, che è sfuggito alla pena di morte in parte sulla base della sua patologia cerebrale.

Prevenzione del crimine

Anche se attualmente non sono in atto programmi preventivi che utilizzino le recenti scoperte in neurocriminologia, esistono numerosi programmi di riabilitazione per autori di reato (Cognitive Center of Canada).

Decisioni basate sull’imaging cerebrale

Alcuni scienziati propongono di utilizzare l’imaging cerebrale per aiutare a decidere quali delinquenti che saranno presto rilasciati sono a maggior rischio di recidiva. I dati di imaging del cervello verrebbero utilizzati insieme a fattori comuni come l’età, gli arresti precedenti e lo stato civile. A sostegno di questa idea, in uno studio del 2013, il professor Kent Kiehl dell’Università del New Mexico, che ha studiato la popolazione di 96 delinquenti maschi nelle carceri dello stato, ha scoperto che i delinquenti con bassa attività nella corteccia cingolata anteriore avevano il doppio delle probabilità di commettere un reato in i quattro anni dopo il loro rilascio come quelli che avevano un’attività elevata in questa regione. Allo stesso modo, Dustin Pardini ha condotto quello che mostra che gli uomini con un’amigdala più piccola hanno tre volte più probabilità di commettere violenza tre anni dopo il loro rilascio.

Neurochimica

Gli studi hanno dimostrato l’efficacia di una serie di farmaci, vale a dire stimolanti antipsicotici, antidepressivi e stabilizzatori dell’umore, nel diminuire l’aggressività negli adolescenti e nei bambini. Anche un semplice integratore di omega-3 nelle diete dei giovani delinquenti riduce l’offesa e l’aggressività.

Meditazione

La meditazione può anche influenzare il cervello e persino cambiarlo in modo permanente. Nel 2003 il professor Richie Davidson dell’Università del Wisconsin ha condotto uno studio rivoluzionario. Le persone sono state selezionate casualmente in un gruppo di formazione sulla consapevolezza o in un gruppo di controllo che è stato inserito in una lista d’attesa per la formazione. Davidson ha dimostrato che anche otto sessioni settimanali di meditazione migliorano il funzionamento dell’EEG frontale sinistro. Uno studio simile è stato successivamente replicato dal professor Holzel.


https://en.wikipedia.org/wiki/Neurocriminology

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